L’espace interstellaire est rempli de carbone aliphatique

Une substance graisseuse et collante émise par les processus de fusion des étoiles imprègne l’Espace entre un système solaire et un autre : une étude a tenté d’en comprendre la quantité.

L’espace est sombre et froid, il sent le brûlé et – on peut l’ajouter – il est assez collant : la Voie Lactée est pleine de « graisse spatiale », un composé huileux d’atomes de carbone et d’hydrogène appelé carbone aliphatique. Cette substance est l’un des différents types de carbone émis par les étoiles tout au long de leur évolution, et pourrait être l’un des ingrédients de base de la formation planétaire.

Qu’arrivera-t-il à la mort du Soleil ?

OCEANS DE GRAS. Selon un groupe de recherche de l’Université de Nouvelle-Galles du Sud à Sydney (Australie) et de l’Université d’Ege (Turquie), la Voie lactée pourrait être imprégnée d’une quantité de cette graisse spatiale cinq fois supérieure aux prévisions. En reproduisant un modèle de cette substance en laboratoire et en le comparant à des études antérieures sur l’espace interstellaire, les chercheurs ont estimé qu’il pourrait y avoir 11 billions de billions de tonnes (11 suivis de 33 zéros) de molécules de carbone huileux dans la galaxie, assez pour remplir des emballages de beurre pour le petit déjeuner d’ici l’éternité.

Mais attention, « cette graisse de l’espace n’est pas celle qu’on aimerait étaler sur des toasts », dit Tim Schmidt, auteur de l’étude. « C’est sale, probablement toxique et ne se forme que dans l’espace entre une étoile et une autre. Schmidt a ajouté que le vent solaire empêche cette saleté collante de s’accumuler dans notre système planétaire.

DANS LE LABORATOIRE

Pour imiter le processus par lequel les étoiles synthétisent le gaz et l’expulsent dans l’espace interstellaire, l’équipe a fait transformer un plasma riche en carbone (c.-à-d. gaz ionisé) en chambre à vide. Le matériau obtenu a été recueilli et analysé à l’aide de diverses techniques – comme la spectroscopie – pour déterminer sa capacité d’absorber la lumière à certaines longueurs d’onde infrarouges. Ces données ont ensuite été comparées aux observations précédentes des étoiles, afin de déduire la quantité de carbone huileux dans leur environnement.

L’expérience a permis de calculer qu’entre un quart et la moitié du carbone interstellaire de la Voie lactée prend cette forme collante. Puisque les molécules de carbone sont considérées comme une brique essentielle à la vie, la connaissance de leur quantité et de leur distribution aidera à mieux comprendre la probabilité que d’autres systèmes stellaires semblables au nôtre et ayant un potentiel vital se soient formés dans la Voie lactée.