Qu’est-ce que le syndrome de Conn ?

Le syndrome de Conn, aussi connu sous le nom d’hyperaldostéronisme primaire, est une maladie des glandes surrénales dans laquelle une quantité excessive d’une hormone appelée aldostérone est produite et libérée dans le sang. L’aldostérone est une hormone qui intervient dans le contrôle de la tension artérielle et du métabolisme rénal de l’eau et du sel. Il favorise la rétention du sodium (sel) et avec lui l’accumulation d’eau dans l’organisme. Par conséquent, lorsqu’il est en excès, avec plus de sel et d’eau, le système circulatoire augmente la pression.

Il est important de connaître le syndrome de Conn parce que le syndrome de Conn est une cause potentiellement guérissable de l’hypertension artérielle (tension artérielle élevée). C’est une maladie qui n’est pas souvent diagnostiquée. Certaines études suggèrent que le syndrome de Conn est rare (un seul nouveau cas par million de personnes par an) ; cependant, lorsque des recherches plus détaillées ont été menées chez des personnes souffrant d’hypertension artérielle, il a été observé que jusqu’à 15% des cas sont causés par l’hyperaldostérone primaire.

Quelles sont les causes du syndrome de Conn ?

La production excessive d’aldostérone et sa sécrétion dans le torrent circulatoire est toujours due à une maladie de l’une ou des deux glandes surrénales. Il existe deux types fondamentaux d’hyperaldostéronisme primaire :

Les causes qui déterminent l’origine de l’adénome ou de l’hyperplasie ne sont pas connues. Il existe un autre type d’hyperaldostéronisme primaire, plus rare, appelé hyperaldostéronisme glucocorticoïde-réparateur. Ce trouble se caractérise par son agrégation familiale, par sa présentation à l’âge infantile et par sa bonne réponse au traitement médical par l’administration de glucocorticoïdes. Dans ces rares cas, la maladie est causée par une mutation génétique.

L’une des glandes surrénales est le siège d’une tumeur bénigne (adénome producteur d’aldostérone, aldostérone) capable de libérer une quantité excessive d’aldostérone.
Les deux glandes surrénales sont affectées par un processus appelé hyperplasie, qui consiste en une prolifération bénigne et non tumorale (excessive) de cellules productrices d’hormones ; ainsi, la production et la libération excessives d’aldostérone proviennent des deux glandes sans aucun processus tumoral. Ce processus est appelé hyperaldostéronisme idiopathique ou hyperplasie surrénalienne bilatérale.

Quels sont les symptômes du syndrome de Conn ?

Une tension artérielle élevée (hypertension) est le symptôme le plus important et parfois le seul.

L’aldostérone agit sur les reins en favorisant la rétention d’eau et de sel et l’élimination du potassium. Un excès d’aldostérone dans le sang peut donc entraîner une augmentation de la concentration de sodium dans le plasma et une réduction de la concentration de potassium. La réduction des taux plasmatiques de potassium (appelée hypokaliémie ou hypokaliémie) est importante car elle peut s’accompagner de symptômes désagréables tels que fatigue, faiblesse musculaire ou augmentation du volume d’excrétion urinaire (polyurie), surtout la nuit (nocturie). Cependant, ces symptômes ne sont pas spécifiques à l’hyperaldostéronisme, car ils peuvent apparaître dans des maladies beaucoup plus courantes, comme le diabète sucré ou l’hypercalcémie. Sa présence suggère donc un syndrome de Conn, mais n’est pas suffisante pour établir un diagnostic. En outre, il est également vrai que de nombreux patients atteints du syndrome de Conn n’ont pas de baisse des taux plasmatiques de potassium.

Comment diagnostique-t-on le syndrome de Conn ?

Le syndrome de Conn devrait être suspecté chez toute personne souffrant d’hypertension artérielle. Traditionnellement, on a considéré que les examens nécessaires pour le diagnostiquer devraient être limités aux patients qui présentent une réduction de la concentration de potassium dans le sang, à ceux qui présentent une hypertension artérielle modérée ou sévère (supérieure à 160/110 mm Hg) ou aux patients hypertendus qui sont difficiles à contrôler avec les traitements usuels. Toutefois, selon ces critères, de nombreux patients atteints du syndrome de Conn ne seraient pas diagnostiqués. Par exemple, environ 40 % des patients atteints de cette maladie diagnostiquée ont un taux de potassium normal dans leur sang. Cela peut s’expliquer par le fait qu’ils limitent leur apport en sel dans leur alimentation, soit de leur propre initiative, soit sur l’avis du médecin lorsqu’ils détectent une hypertension, ce qui permet d’économiser plus de potassium en conservant également plus de sodium. La réduction de l’apport en sel diminue donc la perte de potassium dans l’urine, améliorant ainsi le potassium plasmatique.

La méthode la plus rigoureuse pour le diagnostic de l’hyperaldostéronisme primaire consiste à déterminer les taux de deux hormones : aldostérone et rénine. La rénine est une hormone produite par le rein qui stimule la production d’aldostérone surrénale. Dans le syndrome de Conn, il y a une hypersécrétion autonome (c.-à-d. non contrôlée) d’aldostérone, de sorte que les taux sanguins d’aldostérone seront élevés, tandis que les taux de rénine seront très faibles ou indétectables.

Qu’y a-t-il d’autre à faire ?

La cause la plus fréquente de l’augmentation de la tension artérielle est l’hypertension essentielle, et bien souvent, cette affection peut ressembler au syndrome de Conn. C’est-à-dire que les patients atteints d’hypertension essentielle peuvent également présenter de faibles taux plasmatiques de potassium. C’est généralement parce que l’hypertension est souvent traitée avec des diurétiques, des médicaments qui peuvent causer une perte de potassium dans l’urine.

D’autre part, la rénine plasmatique (qui, comme nous l’avons vu, est réduite dans les cas d’hyperaldostéronisme primaire) peut être supprimée par l’action de certains médicaments fréquemment utilisés pour traiter l’hypertension, comme les bêta-bloquants. Cette suppression de la rénine peut conduire à un diagnostic erroné d’hyperaldostéronisme.

Il y a aussi d’autres maladies, toutes rares, que le médecin devra peut-être écarter avant d’établir un diagnostic d’adénome ou d’hyperplasie surrénalienne.

L’hyperaldostéronisme glucocorticoïde-réparateur susmentionné peut être écarté par un test de suppression de la dexaméthasone. Les carcinomes surrénaliens (cancers) peuvent rarement produire de l’aldostérone ; cependant, ces tumeurs malignes se présentent habituellement sous forme de grandes masses surrénales sur les images radiographiques et peuvent entraîner l’hypersécrétion d’autres hormones surrénaliennes. D’autres entités qui peuvent imiter certains aspects de l’hyperaldostéronisme primaire comprennent le syndrome de Liddle, un apport excessif de réglisse et certaines carences enzymatiques des glandes surrénales. Dans toutes ces entités, la concentration d’aldostérone dans le sang est réduite.

Que peut faire le médecin ?

Si le médecin de famille soupçonne la présence possible d’hyperaldostéronisme primaire chez un patient souffrant d’hypertension et d’un taux plasmatique réduit de potassium, il peut référer le patient à un hôpital ou à un spécialiste en endocrinologie ou néphrologie.

Les patients souffrant d’hypertension artérielle grave, ceux qui éprouvent des difficultés particulières à contrôler leur tension artérielle à l’aide de médicaments réguliers et ceux qui ont des antécédents familiaux de tumeurs endocriniennes devraient également être orientés vers une étude spécialisée.

La détermination des taux plasmatiques d’aldostérone et de rénine, ainsi que leur interprétation, comportent certaines difficultés. Les échantillons de sang doivent être prélevés dans des conditions contrôlées, habituellement tôt le matin, le patient étant couché et après au moins 30 minutes de repos. L’interprétation correcte des résultats de laboratoire implique la prise en compte de l’alimentation du patient, des médicaments utilisés et d’autres facteurs. Pour ces raisons, dans la pratique, il est recommandé de réserver le dosage de l’aldostérone et de la rénine aux spécialistes.

Que peut faire le patient ?

Un régime à teneur réduite en sel peut atténuer certains des symptômes en raison d’une diminution de la tension artérielle et d’une amélioration du taux de potassium. Cependant, une diminution de l’apport en sel peut également entraîner une augmentation de l’activité rénine plasmatique (ce qui pourrait masquer le bon diagnostic). C’est la raison pour laquelle les patients soupçonnés d’hyperaldostérone reçoivent l’ordre, afin d’établir un diagnostic approprié, de prendre une certaine quantité de sel ou de comprimés contenant du sel pendant les jours précédant la prise de sang pour la détermination du potassium, de l’aldostérone et de la rénine.

En quoi les différents types d’hyperaldostéronisme diffèrent-ils ?

La distinction entre un adénome producteur d’aldostérone et une hyperplasie bilatérale nécessite une série d’études fonctionnelles avec détermination de la rénine et de l’aldostérone dans diverses circonstances et soumises à différents stimuli. Ces études devraient toujours être effectuées sous la supervision d’un spécialiste et en milieu hospitalier.

Chez les patients atteints d’hyperaldostéronisme primaire, un examen radiologique des glandes surrénales doit également être effectué. Cela se fait habituellement à l’aide de tests d’imagerie radiologique comme la tomodensitométrie (TDM) ou l’imagerie par résonance magnétique (IRM). Ces explorations permettent de différencier les cas d’adénomes producteurs d’aldostérone de ceux d’hyperplasie surrénalienne bilatérale. Dans certains cas – chez les patients dont le diagnostic est douteux malgré des tests biochimiques ou radiologiques – il peut être nécessaire de prélever des échantillons de sang directement dans les glandes surrénales. Ceci peut être réalisé par cathétérisme sélectif des veines surrénales, qui doit être effectué par un radiologue spécialisé. Ce test détermine laquelle des deux glandes surrénales produit et libère trop d’aldostérone.

Comment traite-t-on l’hyperaldostéronisme primaire ?

Les comprimés de potassium peuvent être administrés en attendant l’évaluation d’un spécialiste, car ils rétablissent le taux de potassium dans le sang. Certains patients peuvent se rendre chez leur médecin avec des taux de potassium dangereusement bas, donc le traitement avec des suppléments de potassium est essentiel.

Le traitement de l’adénome producteur d’aldostérone est une surrénalectomie unilatérale, c’est-à-dire l’ablation chirurgicale de la glande surrénale dans laquelle la tumeur est située. Dans certains centres spécialisés, cette intervention peut être réalisée par laparoscopie, c’est-à-dire par un petit trou dans la peau par lequel un système optique est inséré. Jusqu’à la pratique de l’intervention chirurgicale, les patients doivent être contrôlés par l’administration d’un médicament appelé spironolactone, dont l’action fondamentale est de bloquer l’action de l’aldostérone.

Il est fondamental de distinguer l’adénome producteur d’aldostérone de l’hyperplasie bilatérale, car le traitement chirurgical n’est pas efficace en cas d’hyperplasie surrénale bilatérale. Par conséquent, dans ces cas, la chirurgie doit être évitée et un traitement avec un médicament qui diminue l’action de l’aldostérone, appelé spironolactone sur une période prolongée, doit être recommandé.

La structure chimique de la spironolactone est quelque peu similaire à celle des hormones sexuelles féminines et peut donc produire certains effets indésirables lorsqu’elle est administrée de façon chronique. Le principal effet indésirable est l’apparition de la gynécomastie, c’est-à-dire le développement du tissu mammaire chez l’homme, qui peut parfois être douloureux.

Parfois, les patients peuvent avoir besoin d’autres médicaments capables de retenir le potassium, comme l’amiloride ou le triamtérène.

Sans chirurgie et traitement pharmacologique, l’hypertension artérielle est difficile à contrôler chez les patients atteints du syndrome de Conn. Une élévation persistante et incontrôlée de la tension artérielle est associée à une augmentation de la fréquence des AVC, des problèmes cardiaques et de l’insuffisance rénale.

Quel est le pronostic du syndrome de Conn ?

Le traitement du syndrome de Conn est généralement efficace dans la plupart des cas. De nombreux patients atteints d’adénome surrénalien peuvent avoir une tension artérielle normale après l’intervention chirurgicale et donc cesser de prendre leurs médicaments. Cependant, dans de nombreux centres spécialisés, les médecins sont favorables au suivi à vie de ces patients. Le but de cette attitude est de contrôler la tension artérielle et les valeurs analytiques, ainsi que la détection précoce d’un deuxième adénome possible, une situation qui survient très rarement. Les patients souffrant d’hyperplasie bilatérale devraient également faire l’objet d’un suivi tout au long de leur vie ; l’efficacité et les conséquences indésirables de la pharmacothérapie devraient être évaluées. Dans ces cas également, la qualité de vie est généralement bonne, bien que certains patients puissent mal tolérer le traitement par spironolactone.